雪不能阻止爱德华·剪刀的飞车之手

Plattsburgh, New York, is a tough place to be outside in early January. The small city sits on the western shore of Lake Champlain, 20 miles south of the Canadian border. I’ve just arrived with Kyle Clark and a few of his colleagues, after a quick flight in a 40-year-old Cessna from Burlington, Vermont, on the other side of the lake. It’s snowing, and as we shuffle across the mostly abandoned former Air Force base toward a secluded hangar, I ask Clark if the weather might ice today’s 飞行计划.

他看着我笑了,打开了机库的门。“不可能。”

毫不奇怪,克拉克高高的,运动型的,纹身丰富的,前职业曲棍球运动员不介意冬天的天气。但这些条件似乎会威胁到一架非常复杂的全新全电动飞机的试飞。其八个电机和转子必须在计算机同步工作,以保持船的高度和真实性,无论是向上、向下还是向前。

克拉克不会有这样的担心。他闯入曾经安置B-52轰炸机的洞穴式建筑,把我介绍给艾娃·徐克。这个闪闪发光的白色装置,有着像高跷一样的起落架和八个螺旋桨向四面八方伸出,看起来就像托尼·史塔克如果有爱德华·剪刀手阶段会做的那样。事实上,这是克拉克公司(Beta Technologies)制造的原型,它不仅是为了探测电子航空的挑战,而且也证明了它拥有航空航天技术,能够在拥挤的、尚未实现的电池驱动的垂直起降飞机市场上竞争,你可以称之为飞车。

不过,克拉克的版本似乎比大多数版本都要更进一步。它是少数几个严重依赖传统机翼提高水平飞行效率的设计之一,也是目前已知最大的Evtol飞机。更重要的是,它是唯一一家提供资金的已确认上市客户。主要是碳纤维,4000磅重的飞机持有两个电池组,总计124千瓦时。34英尺长的机翼位于支撑着143马力永磁电机和螺旋桨的八位体的外伸支架之间,它们从水平方向垂直旋转到90度。两层反向旋转支柱独立运行,因此,如果一层失去动力,另一层将保持AVA在空气中,这是飞机许多冗余和安全措施之一。这架时髦的飞行器最高时速172英里,航程150英里。

在机库里,克拉克的团队开始为早上的试飞做准备。到目前为止,贝塔一直在秘密工作,迄今为止已经完成了175项任务。176的计划是定位转子,使其与水平面成70度角,以测量AVA从垂直飞行到水平飞行和后退过渡期间的稳定性。

在哈佛大学接受教育的克拉克于2017年在多家电子和软件初创公司之后创建了测试版。(公司的名字来源于他在大学时的绰号,显然他是这群人中最有活力的运动员。)不过,贝塔并没有过度投资于大肆宣传的空中出租车市场。克拉克说:“这架飞机的目标是引发人们对电子航空的批判性思考。”他用冰球签约奖金支付了飞行员执照。“做到这一点的最好方法是建造一些东西。因此,我们与公司合作,成为我们的启动客户,创造这架飞机,并试图在全国各地飞行。“没有更好的办法,他认为,暴露技术,后勤和监管问题,填充了一个领域,现在有130多家公司,包括拉里佩奇资助的基蒂霍克,空客,乔比和贝尔。

在AVA计划的越野飞行中,beta团队将跟随他们的移动充电车,一辆改装的旅游巴士,配备发电机、太阳能电池板和一个在屋顶上扩大的着陆台。

Eric Adams

该公司的新客户是联合治疗公司(UnitedTherapeutics),一家总部位于华盛顿特区的生物技术机构,开发用于人体移植的人造器官。它的创建者,马丁罗斯布拉特(Siriusxm卫星广播的创建者),已经在beta中投入了一笔未披露但数额巨大的资金,并希望使用它的最终产品将这些器官从工厂送到医院。Rothblatt说:“这项技术有潜力将碳足迹降到最低,并且最能适应我们的器官输送需求。”他也是一名飞行员,最近领导将Robinson R44改装成世界上第一架全尺寸电动直升机。她说:“我需要在不受现有限制的情况下工作,同时在创造有用的东西方面仍保持实用性。”“贝塔有那种自由思考的文化,但它也是一种训练有素的创客文化。”

贝塔拥有同样优秀的创新者。其顾问小组包括Segway发明家迪安·卡门和医疗设备制造商波士顿科学公司的创始人约翰·阿贝尔。它的电池专家,赫尔曼·维格曼,是通用电气全球研究公司的首席储能研究员。无线传感器工程师克里斯汤森还为贝尔直升机和麦克唐纳道格拉斯F/A-18大黄蜂战斗机开发了这项技术。大卫·丘吉尔发明了iPhone中加速度计的校准系统。传感器专家史蒂夫·阿姆斯创立了微带勋爵;软件工程师阿图尔·阿迪布来自Twitter和MagicLeap。仿真与建模技术来源于高保真飞行模拟器X-plane的创建者AustinMeyer。

贝塔打算今年春天或夏天从北卡罗来纳州的基蒂霍克飞往加利福尼亚州的圣莫尼卡。克拉克,该团队唯一的试飞员,可能每天飞行三次60到100英里的腿,在他们之间停一个小时的充电。该团队将跟随贝塔的移动充电车,一辆改装的旅游巴士,配备发电机、太阳能电池板和一个在屋顶上扩大的着陆台。在同一时间段内,克拉克将公布贝塔生产飞机的最终配置。他说,飞行控制和大部分技术将基于为AVA开发的技术,但尺寸、形状和精确的推进策略将改变。

在这架越野飞机起飞之前,贝塔计划再试飞50架左右。然而,今天的考试似乎被一个马达总成上的螺丝钉切断了。船员们修好了,然后又找到了另一个。克拉克和他的团队一起爬上飞机,决定用更高强度的版本替换所有的紧固件。最终,大约比计划晚了两个小时,机组人员将艾娃从机库滚到雪地里。他们爬上两辆SUV,把它拖到飞机上,克拉克在控制室。

在清扫12000英尺跑道的扫雪机运行之间(足够长的长度作为航天飞机的紧急着陆点),克拉克转动发动机。他沿着中心线加速。贝塔的追击车与之并驾齐驱,工程师们在笔记本电脑上跟踪遥测数据。大约10秒钟后,飞机起飞,并在一条稳定的直线上滑行,远离摇摇欲坠,犹豫不决徘徊的许多EVTOL公司已经证明了这一点。更值得一提的是,这听起来像是爱德华·剪刀手的动作,但它并没有直升机那么响亮,这对于那些担心出租车会成为听觉威胁的人来说是个好消息。(直线垂直跳跃可能会产生更多的噪音。)克拉克把它放回原处,在跑道的尽头掉头,然后再传球。

在另一个方向的一半左右,工程师们失去了来自飞机的遥测信号。几次通过后,一个侧倾传感器在电传操纵系统中发出故障信号。克拉克结束了当天的测试,说他们已经得到了他们需要的数据。他还指出,beta目前面临的挑战之一是对代码进行调整,以便更好地在噪声和实际不良传感器之间进行解密。

迄今为止,AVA在悬停状态下飞行时间约为18分钟,系绳状态下飞行时间超过一小时,最高速度为72节,最高高度为100英尺,并且每一个都在不断改进。很难将这一进展与其他主要是保密的evtol计划进行比较。然而,如果这个市场被证明是可行的,它将为大量的制造商和成千上万的飞机腾出空间。

看着艾娃漂浮在机场上空,我忘记了雪花飘落,也忘记了怀疑论者将空中出租车行业视为烧钱的蒸发器。即使是在今天测试打嗝的情况下,贝塔的飞机对于人体器官,甚至整个人来说都是一个很好的选择。


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