飞行两年后,NASA深空探测器终抵达目标小行星

  12 月 9 日消息,据国外媒体报道,美国国家航空航天局(NASA)的深空探测器 OSIRIS-Rex 在历时两年之后,抵达名为 Bennu 的目标小行星。目前 OSIRIS-Rex 距离 Bennu 小行星 20 公里,其将对小行星表面进行广泛测绘,从而找到获取样本的最佳地点。

  2016 年 9 月,OSIRIS-Rex 深空探测器搭乘阿特拉斯V型火箭发射升空,此后一直在太空中飞驰。其任务相对简单:遇到一颗小行星,从其表面挖出一些岩石样本,然后返回地球。科学家认为,深入研究小行星上的物质可以告诉我们 45 亿年前太阳系是如何形成的。

  OSIRIS-Rex 任务小组之所以选择作为 Bennu 样本采集地是因为它的组成和轨道。Bennu 是一颗碳质小行星,意味着它富含碳化合物,碳也是有机生命的基本元素。人们认为,碳质小行星自太阳系早期以来相对没有变化,而 Bennu 小行星可能含有类似于帮助地球上生命生长的有机化合物。此外,Bennu 还被认为是一颗具有潜在危险的小行星,因为它有可能会在 22 世纪与地球发生接触,而 OSIRIS-Rex 探测器将试图研究小行星轨道随时间的变化规律。

  OSIRIS-Rex 探测器往返小行星的旅程将要花费 7 年时间。该探测器于 2017 年 9 月飞越地球,利用地球引力改变位置,并将自身置于正确的轨道上。为了在太空中匹配 Bennu 的速度和轨道,OSIRIS-REx 也利用了推进器。美国东部时间 12 月 3 日下午 12 点左右,OSIRIS-REx 最后一次点燃推进器到达 Bennu,抵达小行星的北极上空。

飞行两年后,NASA深空探测器终抵达目标小行星

  OSIRIS-REx 将在 12 月 31 日切入小行星轨道。届时 Bennu 将成为有史以来由航天器环绕的最小太阳系天体。Bennu 小行星直径不足 520 米,仅略高于帝国大厦的高度。过小的体积使得探测器很难进入轨道,因为小行星没有足够的引力将探测器拉向表面。OSIRIS-Rex 将定期执行航向修正机动,以保持在小行星周围。它甚至会通过几次脱离轨道来全面观察岩石。

飞行两年后,NASA深空探测器终抵达目标小行星

  OSIRIS-REx 将花费整整一年的时间来确定样本采集位置。OSIRIS-Rex 会利用所携带的仪器对小行星表面进行测绘,研究人员选出最佳的候选采样点。一旦确定最佳位置,OSIRIS-REx 将缓慢移动到合适位置,并迅速用采样仪器“敲击”小行星,收集到 2 公斤重的物质。随后探测器将于 2021 年开始返回地球。最终,这些样本将于 2023 年 9 月降落在犹他州沙漠。